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La Nasa lance son nouveau chasseur de planètes potentiellement habitables

La Nasa doit lancer lundi son nouveau télescope spatial en quête de planètes de taille terrestre susceptibles, peut-être, d'abriter la vie.

Le Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS) doit être propulsé dans l'espace à 18h32 (22h32 GMT) par une fusée Falcon 9 de Space X depuis Cap Canaveral, en Floride, si les conditions météo le permettent.

Au cours des deux prochaines années, la mission de cet engin d'un coût de 337 millions de dollars sera de scanner plus de 200.000 des étoiles les plus brillantes au-delà de notre système solaire, à la recherche d'exoplanètes dans leur orbite.

Comme Kepler, le premier télescope du genre lancé en 2009 par l'agence spatiale américaine, qu'il remplace, il utilise la méthode des transits, détectant des planètes quand elles passent devant leur étoile dont elles estompent momentanément la lumière. Cela permet entre autres d'en déduire la taille, la masse et l'orbite.

Selon la Nasa, TESS pourra découvrir ainsi 20.000 exoplanètes, dont une cinquantaine de la taille de la Terre et près de 500 qui seraient deux fois plus grandes que notre planète.

La mission Kepler a déjà permis de découvrir 2.300 nouvelles exoplanètes confirmées par d'autres télescopes. TESS va passer au crible une zone 350 fois plus vaste.

 

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